XVII Encuentros de Geología

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Dientes y lateralidad

Hoy en día aproximadamente el 90% de los humanos son diestros. Una proporción claramente sesgada que está asociada con la forma en que los dos hemisferios de nuestro cerebro se dividen procesando diferentes tareas. Esta relación parece sostenerse en todos los primates en modo más o menos débil. Sin embargo, por lo que sabemos hasta ahora, ningún primate tiene la disparidad que se presenta en nuestro género. En los chimpancés aproximadamente las tres quintas partes son diestros según algunas estimaciones. Mientras que los bonobos, por ejemplo, no muestran preferencia por ninguna mano. Sin embargo existen restos de neandertales que muestran que eran abrumadoramente diestros. Un estudio muy interesante publicado en el Journal of Human Evolution estudia la lateralización en una mandíbula fósil que pertenece a Homo habilis, un antepasado humano que vivió en el este y el sur de África hace entre 2.4 y 1.4 millones de años. Curiosamente el descubrimiento no proviene de una mano si no de una maxilar, que tiene 1.8 millones de años. Los científicos sospechan que este hominino era un usuario habitual de herramientas de piedra, abundantemente encontradas en todo el yacimiento. ¿Pero cómo se puede explicar la lateralidad si sólo tienen un maxilar? Sus dientes, todavía firmemente anclados en su lugar, están cubiertos de arañazos diagonales que muy probablemente se hicieron cuando este individuo, tal vez una mujer, accidentalmente se cortó los dientes con una herramienta de piedra sostenida en su mano. Experimentos con humanos modernos (a través del uso de protectores bucales) sugieren que si una persona sostiene un objeto tenso entre su boca y su mano no dominante (un gran trozo de comida o tal vez cuero) y luego lo corta con una herramienta de piedra sostenida en su mano dominante, la herramienta, de vez en cuando, produce arañazos en los dientes de la persona. Si una persona es diestra, esas ranuras van de la esquina superior izquierda a la inferior derecha de la superficie del diente. Efectivamente, cuando Frayer y sus colegas examinaron la mandíbula, los dientes exhibieron estos surcos diagonales, lo que sugiere (no sin una buena dosis de especulación) que hace 1.8 millones de años, alguien, en lo que ahora es Tanzania, pudo haber sido diestro. Curiosamente, el hemisferio izquierdo del cerebro humano no sólo controla el lado derecho del cuerpo, sino que también contiene los centros que controlan el lenguaje. Esto ha abierto claramente un tema de debate sobre las implicaciones de nuestra fuerte lateralización y el desarrollo del lenguaje. Sin embargo, aunque tenga sentido a nivel lógico, es una presuposición muy arriesgada para el maxilar de un solo individuo. Por esto, los autores admiten que un conjunto de dientes no puede contar toda la historia.  De todas formas, teniendo en cuenta que los restos fósiles son esporádicos y muchas veces incompletos para un análisis bien realizado, tiene sentido el hecho de desarrollar nuevas modalidades de estudio para las propiedades de los restos, intentando apoyar las suposiciones con experimentos válidos.

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¿Tiene un estómago débil, señor Otzi?

Para los que no conozcan su historia, Ötzi es el “hombre de hielo ” prehistórico cuyo cadáver fue congelado y apresado en un glaciar de los Alpes hace más de 5.300 años, antes de ser descubierto en 1991. Según los datos revelados en un estudio publicado en Science, parece que padeció una infección estomacal, que podría haber dado como resultado una úlcera. Los científicos que investigan el cuerpo momificado de “Ötzi” han encontrado restos de la infección por Helicobacter pylori en sus contenidos estomacales, una bacteria conocida por causar úlceras en la actualidad. Esta bacteria vive exclusivamente en el estómago humano. La infección por H. pylori puede producir inflamación de la mucosa gástrica que puede progresar llevando a la producción de gastritis, úlcera y linfoma de tejido linfoide asociado a mucosa. Los hallazgos apoyan la teoría de que la bacteria ha infectado a los seres humanos durante miles de años. Sin embargo, su presencia provocó la sorpresa de los científicos que hicieron el análisis en el cuerpo de Ötzi. Hoy en día, la presencia de H. pylori se encuentra en el tejido del estómago de los pacientes actuales. Los científicos resolvieron el problema de la ausencia de la mucosa del estómago de Ötzi extrayendo todo el ADN del contenido estomacal y luego buscando la presencia del ADN específico de la bacteria. H. pylori y los seres humanos han evolucionado conjuntamente durante al menos 50.000 años y probablemente durante mucho más tiempo. Esta asociación históricamente habitual aumenta el riesgo de cáncer gástrico, una enfermedad conocida desde los tiempos de Hipócrates. Puesto que este tipo de cáncer se produce mayoritariamente después de los años reproductivos, no está implicada una selección natural fuerte contra esta bacteria. Por el contrario, la úlcera péptica es una enfermedad moderna, probablemente debido a las recientes alteraciones ambientales de nuestra relación con H. pylori. Sin embargo la ausencia de H. pylori en las poblaciones humanas actuales es nueva. Nuestra fisiología e inmunología han evolucionado en presencia de la colonización persistente de esta bacteria. Algunos estudios sugieren que la ausencia de H. pylori también puede contribuir a otras enfermedades modernas, incluyendo obesidad y trastornos alérgicos.

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Mendoza VIII

Nueva temporada de charlas en el Museo de Historia Natural López de Mendoza (Burgos) …

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Arqueología espacial

Los días 8 y 9 de noviembre tendrá lugar en el CENIEH (Burgos) una reunión científica sobre el estudio de la arqueología espacial en yacimientos paleolíticos, en el que se contará con la presencia de profesionales internacionales (Alemania, Argelia, España y Reino Unido) en este campo de estudio. Se tratarán los últimos avances en el estudio de los procesos de formación y de identificación de los diferentes agentes responsables de la acumulación de materiales en los yacimientos pleistocenos. Entre otros, tendrá lugar una conferencia abierta a cargo del Dr. Mohamed Sahnouni, una tabla redonda para discutir los aspectos relacionados con los sistemas de registro más adecuados para el estudio espacial de los yacimientos y una demostración de nuevas herramientas a cargo de Leica Geosystems. El encuentro está organizado por Laura Sánchez-Romero, Joseba Rios-Garaizar y Alfonso Benito-Calvo (CENIEH). Es una reunión gratuita y abierta a todos los que quieran acudir, tan sólo se pide inscripción previa (aforo limitado):

spatialworkshop17@gmail.com

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VI Iberian Primatological Conference

Esta semana Burgos ha tenido la oportunidad de acoger a numerosos especialistas en primatología con motivo del VI Congreso Ibérico de Primatología, organizado por las asociaciones primatológicas española y portuguesa en colaboración con muchas otras instituciones (sobre todo la Fundación Mona). Durante los tres días de duración del congreso, los asistentes han podido escuchar y debatir sobre nuestros parientes zoologicos más cercanos, con estudios que abarcan cognición y comportamiento, la estructura social y el estado de conservación de sus entornos naturales. A causa de la estricta relación con Homo sapiens, a menudo la investigación en primatología se orienta hacia la relevancia que puede tener en evolución humana. Sin embargo estos días hemos podido aprender a estudiar a los primates por el hecho de ser primates, con su propia complejidad y sus propias caracteristicas ecológicas y evolutivas. Se han puesto sobre la mesa nuestras semejanzas y nuestras diferencias a distintos niveles (como la colaboración para conseguir alimento o el aprendizaje), así como las variaciones conductuales entre las distintas especies. Las conferencias invitadas (por Emiliano Bruner, Michel Brunet, Zanna Clay, Fernando ColmenaresAlejandra Pascual-Garrido, Alicia P. Melis, Héctor M. Manrique, Ignacio Martínez y Elisabetta Palagi) han tratado de la identificación de las capacidades cognitivas de los primates y la similitudes con la cognición humana, el antropocentrismo, el origen y la evolución de nuestros linajes, la expresión y el desarrollo de la empatía, la tecnología vegetal de los chimpancés salvajes, la cooperación entre individuos, la reconstrucción de capacidades comunicativas en homínidos fósiles y el contagio emocional en primates y otros mamíferos. En conclusion, sería interesante poder asistir un día a un congreso de “humanología“, realizado por chimpancés, gorilas y otros primates. De esta forma se descubriría cómo nuestros parientes ven nuestra especie, ya que nunca se podrá hacer un estudio sobre el ser humano sin el hecho de que el mismo experimentador sea también cobaya. A veces estaría bien cambiar la pregunta “¿Qué es lo que nos hace humanos?” por “¿Qué es lo que nos hace primates?”

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Bostezo ergo sum

El bostezo es contagioso, y es posible que utilice circuitos neuronales compartidos con neuronas espejo y empatía. Es por esto que, aunque parezca raro, se estudia frecuentemente en ciencias cognitivas y psicología evolutiva. Hasta con … androides!

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