Sample size for beginners

DuVFlorey_1993La estadística inferencial es la herramienta básica para evaluar hipótesis, porque nos da una estimación de cuán representativa es una muestra  a la hora de conocer los valores de su población de origen. En  paleoantropología cómo en arqueología el tamaño de la muestra es un problema bastante serio: pocos individuos, e incompletos. La representatividad biológica de estas muestras (cuánto de representativos son estos individuos de su propio grupo zoológico) no la podemos conocer, pero sí que tenemos que averiguar si por lo menos estas muestras pueden proporcionar unas garantías numéricas para intentar excluir que estamos trabajando sólo con variaciones casuales. La mayoría de las veces todo esto no se hace, y el resultado no tiene misterio: muchísimos estudios en prehistoria se presentan como evaluaciones de hipótesis que, sencillamente, no están en la posición de poder realmente evaluar. Tenemos el error alfa, es decir la posibilidad de no poder descubrir una diferencia aunque la haya. Y tenemos el error beta, es decir la posibilidad de pensar haber encontrado una diferencia que, desafortunadamente, no existe. Hay análisis del “poder estadístico” que nos dicen si nuestra muestra es suficiente para testar una determinada hipótesis. Son análisis que se requieren en campos donde la inversión económica y logística es importante, y los resultados hay que tomarlos en serio (como en medicina y farmacología). Habría que pedir el mismo tipo de garantías en los estudios evolutivos, para evitar que la gente confunda “hipótesis” con “opiniones”. Aquí un texto breve, claro, y muy directo: “Sample size for beginners“! Echad un ojo …

Emiliano Bruner

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