Isótopos Estables III

Hace unas semanas comencé a explicar las bases de los estudios de dieta a partir del análisis de isótopos estables explicando que es un isótopo y a que llamamos fraccionamiento isotópico. Ha llegado el momento de explicar cómo interpretamos los análisis.
Sin entrar en detalles técnicos del empleo de aparatos de medida, lo que obtendremos de un análisis de isótopos estables es un ratio entre el isótopo ligero y el pesado. Este ratio veremos que se expresa de una forma particular, por ejemplo mediante la expresión δ13C= -17‰, que significa que la diferencia entre los ratios del isótopo de 13C y el 12C es, para el ejemplo, de un -17‰, es decir que la muestra tiene un déficit de átomos de 13C de 17 átomos de cada 1000, medido respecto a un estándar internacional. La expresión tiene su significado explicado de la manera siguiente:

expresionisotopos

δ13C relaciona el ratio 13C/12C de la muestra respecto al ratio 13C/12C del estándar y dividido por el mismo ratio, todo ello multiplicado por 1000 (porque estamos buscando un tanto por mil: ‰). Esta expresión es utilizada no sólo para el carbono, si no que los ratios de los isótopos de nitrógeno (δ15N), oxígeno (δ18O) y azufre (δ34S) se expresan de la misma forma.
Una vez conocemos cómo se expresan las diferencias en el ratio de isótopos respecto a el estándar internacional, podemos comenzar a leer e interpretar los datos. Sabemos que según el tipo de metabolismo de las plantas (C3 o C4) nos moveremos en unos valores de δ13C diferentes. Gráficamente podemos imaginarnos algo así:

Sin título-2

Las plantas C3, situadas mas a la izquierda del gráfico son las típicas de climas húmedos y templados. Las C4 quedan a la derecha del gráfico, y son en su gran mayoría herbáceas adaptadas a las condiciones de aridez.
De igual manera podemos analizar los tejidos de los consumidores primarios y secundarios, con lo que podremos representar un ecosistema o comunidad. Por ejemplo siguiendo la imagen inferior, si analizando los tejidos del lobo encontramos unos valores de δ13C de -17‰, podemos asumir que la dieta de este lobo se ha basado en animales que se han alimentado principalmente de vegetales C3: árboles y la mayoría de las hortalizas que se cultivan en España.

Sin título-1

Si por ejemplo el lobo también hubiera comido conejos, que a su vez comen herbáceas C4, los valores del δ13C del lobo que observaríamos estarían más cercanos al lado derecho de la imagen. Actualmente muchos ecólogos realizan estudios de isótopos estables en animales para discernir el tipo de dieta de por ejemplo una especie de marta,  conociendo los valores de δ13C de sus presas potenciales es posible averiguar cuáles son las presas de las que se ha alimentado cada animal.

Héctor Bolívar Sanz

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